Can shifting sands be a solid foundation for growth?

Hoe Belgische bedrijven hun groeiplannen uitvoeren

How Belgian businesses are driving their growth agenda

Découvrez comment les entreprises belges pilotent leur plan de croissance

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Business confidence is solid among middle-market companies in Belgium, despite geopolitical uncertainty, demographic change and rapid technological advances. Half (50%) of Belgium’s C-suite leaders are looking to grow by 6% to 10% in the next year – significantly higher than the European Commission’s Belgium GDP growth forecast of 1.5% and the World Bank’s global projection of 2.7%.

To achieve this growth, the country’s middle market is focusing on acquisitions and increasing market share, with technology, talent and lean operations the major tools to help reach their goals.

These findings come from a new longitudinal global survey by EY of middle-market companies – a sector that represents 99% of all enterprises and contribute almost half of global GDP. In Belgium, as elsewhere, the middle market drives economic success, high-impact entrepreneurship and innovation. What is it about middle-market companies that enable them to accelerate growth? Are there lessons for all corporate leaders, whatever their business size?

The EY Growth Barometer explores middle-market leaders’ growth ambitions, strategies and challenges, and their attitudes to global risks and uncertainties. The survey included a total of 2,340 C-suite executives from 30 countries drawn from businesses with revenues of US$1m to US$3b, and from selected high-growth companies less than five years old1.

Het vertrouwen van middelgrote ondernemingen in België is sterk, ondanks de geopolitieke onzekerheid, de demografische veranderingen en de snelle technologische ontwikkelingen. De helft (50%) van de Belgische senior executives streeft naar een groei van 6% tot 10% in het komende jaar – veel meer dan de 1,5% die de Europese Commissie voorspelt voor de bbp-groei in België, en veel meer dan de 2,7% die de Wereldbank wereldwijd verwacht.

Om deze groei te realiseren, focussen de middelgrote ondernemingen van het land op acquisities en een groter marktaandeel. Daarvoor nemen ze vooral hun toevlucht tot technologie, talent en lean activiteiten.

Tot deze bevindingen komt een nieuw longitudinaal en wereldwijd onderzoek van EY bij middelgrote ondernemingen, die goed zijn voor 99% van alle ondernemingen en bijna de helft van het wereldwijde bbp. Net als elders zijn het in België ook de middelgrote ondernemingen die economisch succes, high-impact ondernemerschap en innovatie stimuleren. Hoe kunnen middelgrote ondernemingen de groei versnellen? Kunnen alle bedrijfsleiders, ongeacht de grootte van hun bedrijf, van hen leren?

De EY Growth Barometer doet onderzoek naar de groeiambities, -strategieën en -uitdagingen van middelgrote ondernemingen, en naar hun houding tegenover wereldwijde risico’s en onzekerheden. De enquête bevraagt 2.340 senior executives uit 30 landen van bedrijven met een omzet tussen één miljoen en drie miljard US dollar en van geselecteerde snel groeiende ondernemingen die minder dan vijf jaar bestaan1.

Malgré l’incertitude géopolitique, l’évolution démographique et la rapidité des progrès techniques, la confiance des entreprises du mid-market belge demeure solide. La moitié (50 %) des cadres supérieurs en Belgique ont pour objectif une croissance de 6 à 10 % au cours de l’année prochaine, un chiffre sensiblement plus élevé que la prévision de la Commission européenne pour la croissance du PIB belge (1,5 %) et que la projection mondiale de 2,7 % publiée par la Banque mondiale.

Pour atteindre cette croissance et réaliser ses objectifs, le mid-market se concentre essentiellement sur les acquisitions ainsi que sur l’augmentation des parts de marché, et mise dès lors sur de nombreux outils à sa disposition tels que la technologie, la gestion des talents et la rationalisation des processus.

Ces conclusions sont le fruit d’une nouvelle étude mondiale longitudinale d’EY portant sur les entreprises du mid-market, un secteur qui représente pas moins de 99 % du total des entreprises et contribue à hauteur de presque 50 % du PIB global. En Belgique comme ailleurs, le mid-market est un facteur de succès économique, d’entreprenariat à fort potentiel et d’innovation. Qu’est-ce qui, au sein des entreprises du mid-market, leur permet d’accélérer la croissance ? Y a-t-il des leçons à tirer pour tous les dirigeants d’entreprise, quelle qu’en soit la taille ?

Le Baromètre EY de la croissance analyse les ambitions, stratégies et défis en termes de croissance des entreprises actives sur le mid-market, ainsi que leur attitude face aux risques et incertitudes au niveau mondial. L’enquête a été menée auprès de 2 340 cadres supérieurs d’entreprises à forte croissance créées il y a moins de 5 ans, issues du mid-market et basées dans 30 pays différents, et affichant un chiffre d’affaires compris entre 1 million et 3 milliards de dollars.1


1EY commissioned Euromoney Institutional Investor Thought Leadership to undertake an online survey of 100% C-suite (60% CEOs, founders or managing directors) in companies from 30 countries and with annual revenues of US$1m-US$3b. The survey was conducted from 31 March 2017-12 May 2017. The 2,340 respondents are geographically representative of global GDP (as per World Bank 2016 data). EY further invited its global network of EY Entrepreneur Of The Year™ alumni to take the survey. The survey was available in English, French and five other languages. Further in-depth, follow-up interviews were conducted during May 2017 to provide additional specific insights.

1EY gaf Euromoney Institutional Investor Thought Leadership de opdracht om een online enquête uit te voeren bij 100% senior executives (60% CEO’s, stichters of managing directors) van bedrijven uit 30 landen en met een omzet tussen één miljoen en drie miljard US dollar. De enquête vond plaats tussen 31 maart 2017 en 12 mei 2017. De 2.340 respondenten zijn geografisch representatief voor het wereldwijde bbp (volgens gegevens van de Wereldbank van 2016). EY nodigde ook zijn wereldwijde netwerk van Entrepreneur of the Year-alumni uit om deel te nemen aan de enquête. De enquête was beschikbaar in het Engels, Frans en vijf andere talen. In mei 2017 werden diepgaande opvolgingsinterviews afgenomen om bijkomend inzicht te verwerven.

1EY a mandaté Euromoney Institutional Investor Thought Leadership pour réaliser une enquête en ligne auprès de cadres supérieurs (60 % de CEO, fondateurs ou directeurs généraux) d’entreprises réparties dans 30 pays et générant un chiffre d’affaires annuel compris entre 1 million et 3 milliards de dollars. L’enquête a été réalisée du 31 mars au 12 mai 2017. Les 2 340 participants sont géographiquement représentatifs du PIB mondial (conformément aux données 2016 de la Banque mondiale). En outre, EY a invité ses alumni issus de son réseau mondial « Entrepreneur Of The Year™ » à participer à cette enquête. L’enquête était proposée en anglais, en français et dans cinq autres langues. Par souci d’exhaustivité, des entretiens de suivi ont été menés au cours du mois de mai 2017, afin d’apporter des points de vue spécifiques supplémentaires.

Because companies in Belgium are often relatively small, entering into a new geographical market is less easy,

Stefan Olivier, Belgium Growth Markets Leader, EY

Belgische bedrijven zijn vaak vrij klein, en voor hen is een nieuwe geografische markt betreden minder gemakkelijk

Stefan Olivier, Belgium Growth Markets Leader, EY

Dans la mesure où les entreprises en Belgique sont souvent relativement petites, entrer sur un nouveau marché géographique s’avère moins facile,

Stefan Olivier, Belgium Growth Markets Leader, EY

M&As boost growth plans

Fusies en overnames ondersteunen groeiplannen

Les fusions et acquisitions dynamisent les plans de croissance

Following Belgium’s steady recovery from the 2008 global financial crisis, its middle-market businesses are positive about the year ahead. Although none envisage growing beyond 15%, half (50%) predict growth rates of 6% to 10%, compared with slightly more than one-third (34%) in the ‘rest of the world’ (all respondents outside Belgium), and 9% expect to grow between 11% and 15%. Nearly one-third (32%) anticipate more modest growth of 0%-5%. No Belgian respondents forecast negative growth.

As they aim to realize these ambitions, Belgian business leaders’ top strategy is diversification through acquisition (23% of business leaders’ responses), much higher than in the rest of the world where it ranks fourth (16%). This reflects a surge in M&A activity in the country in 20162 – although acquisition of Belgian companies by overseas players is a key part of the picture. Market consolidation, meanwhile, is seen as the number one innovation driver for Belgium’s middle market.

Ten gevolge van het stabiele herstel van België na de wereldwijde financiële crisis van 2008 tonen de middelgrote ondernemingen in het land zich positief over het komende jaar. Geen enkele onderneming voorziet een groei van meer dan 15%, maar de helft (50%) voorspelt een groei van 6% tot 10%, tegenover iets meer dan een derde (34%) in de ‘rest van de wereld’ (alle respondenten behalve België), en 9% verwacht een groei tussen 11 en 15%. Bijna een derde (32%) denkt eerder in de richting van een gematigde groei met 0 tot 5%. De Belgische respondenten voorspellen geen negatieve groei.

Compte tenu de la stabilité de la reprise en Belgique depuis la crise financière mondiale de 2008, les entreprises du mid-market national sont optimistes quant à l’année à venir. Bien qu’aucune n’envisage une croissance supérieure à 15 ;%, la moitié (50 ;%) prévoit des taux de croissance de 6 à 10 ;%, contre un peu plus qu’un tiers (34 ;%) dans le « ;reste du monde ;» (tous les participants en dehors de la Belgique), et 9 ;% prévoient une croissance entre 11 et 15 ;%. Près d’un tiers (32 ;%) anticipe une croissance plus modeste, oscillant entre 0 et 5 ;%. Aucun des participants belges ne prévoit de croissance négative.

Dans le cadre de la réalisation de ces ambitions, la principale stratégie des dirigeants d’entreprise belges est la diversification par l’acquisition (23 ;% des réponses des dirigeants d’entreprise), ce qui correspond à un chiffre largement supérieur par rapport au reste du monde où elle se classe au quatrième rang (16 ;%) de ces stratégies. Ceci témoigne de l’essor des fusions et acquisitions dans le pays en 20162, bien que les acquisitions d’entreprises belges par des acteurs étrangers soient un élément clé du tableau. Dans le même temps, la consolidation du marché est perçue comme le moteur numéro un de l’innovation pour le mid-market belge.

What revenue growth rates do you expect your company to achieve in the coming year?

EY - What revenue growth rates do you expect your company to achieve in the coming year?

Welk omzetgroeipercentage verwacht u voor uw bedrijf in het komende jaar?

EY - Welk omzetgroeipercentage verwacht u voor uw bedrijf in het komende jaar?

Quel taux de croissance du chiffre d’affaires prévoyez-vous pour votre entreprise en 2018 ?

EY - Quel taux de croissance du chiffre d’affaires prévoyez-vous pour votre entreprise en 2018 ?

Related to this focus on acquisition, Belgian middle-market leaders’ second-ranked strategy for growth is increasing market share (21% of responses, compared with 17% in the rest of the world). But entry into a new geographical market ranks only third, as opposed to first among the other countries. “Because companies in Belgium are often relatively small, entering into a new geographical market is less easy,” says Stefan Olivier, Partner and Markets Leader, EY Belgium. “Either they don’t have the firepower to do it, or the decision is not taken in Belgium because they’re part of a bigger group. On the other hand, as Belgium has an export-oriented economy many companies have historically done business with, or in, many other countries. So they may have less need to invest in new geographical markets than their peers in the rest of the world that have focused on their home markets.”

Om hun ambities waar te maken, kiezen Belgische bedrijfsleiders in de eerste plaats voor de strategie van diversificatie via acquisitie (23% van de antwoorden). Dat is veel meer dan in de rest van de wereld waar deze strategie op de vierde plaats komt (16%). Dit leidde in 2016 tot meer fusies en overnames2, hoewel er ook veel Belgische bedrijven door buitenlandse spelers werden overgekocht. Marktconsolidatie wordt ondertussen beschouwd als de belangrijkste stimulans van innovatie voor Belgische middelgrote ondernemingen.

Naast de focus op acquisitie noemen Belgische middelgrote ondernemingen als tweede strategie de uitbreiding van hun marktaandeel (21% van de antwoorden vergeleken met 17% in de rest van de wereld). Toetreden tot een nieuwe geografische markt staat echter slechts op de derde plaats, terwijl dit bij de andere landen eerst komt. “Belgische bedrijven zijn vaak vrij klein, en voor hen is een nieuwe geografische markt betreden minder gemakkelijk”, zegt Stefan Olivier, vennoot en Markets Leader, EY België. “Ofwel missen ze de kracht, ofwel wordt de beslissing niet in België genomen omdat ze deel uitmaken van een grotere groep. Anderzijds hebben veel bedrijven historisch zaken gedaan met of in veel andere landen, omdat België een exportgerichte economie heeft. Dus hebben zij misschien minder behoefte aan investeren in nieuwe geografische markten dan gelijkaardige bedrijven in de rest van de wereld die zich op hun thuismarkten hebben gericht.”

Dans la lignée de cette priorité vis-à-vis des acquisitions, la deuxième stratégie des dirigeants du mid-market belge pour favoriser la croissance consiste à augmenter la part de marché (21 ;% des réponses contre 17 ;% dans le reste du monde). Mais l’entrée sur un nouveau marché géographique ne se classe qu’au troisième rang, alors que cette stratégie se situe au premier rang dans les autres pays. « ;Dans la mesure où les entreprises en Belgique sont souvent relativement petites, entrer sur un nouveau marché géographique s’avère moins facile ;», affirme Stefan Olivier, Associé et Markets Leader chez EY Belgique. « ;Elles ne disposent pas de la puissance de feu suffisante pour y parvenir ou alors la décision n’est pas prise en Belgique, car elles font partie d’un groupe plus grand. D’autre part, étant donné que la Belgique a une économie axée sur les exportations, de nombreuses entreprises font historiquement des affaires avec la Belgique ou dans de nombreux autres pays. Ainsi, elles ressentent peut-être moins le besoin d’investir sur de nouveaux marchés géographiques que leurs homologues du reste du monde qui se sont concentrés sur leur marché local ;».


22017 M&A Monitor: Shedding Light on M&A in Belgium, Vlerick Business School 2017. www.vlerick.com/~/media/corporate-marketing/our-expertise/pdf/20170529MAMonitorpdf.pdf

22017 M&A Monitor: Shedding Light on M&A in Belgium, Vlerick Business School 2017. www.vlerick.com/~/media/corporate-marketing/our-expertise/pdf/20170529MAMonitorpdf.pdf

22017 M&A Monitor: Shedding Light on M&A in Belgium, Vlerick Business School 2017. www.vlerick.com/~/media/corporate-marketing/our-expertise/pdf/20170529MAMonitorpdf.pdf

Regulatory risk

Risico inzake regelgeving

Risque réglementaire

When it comes to external risks to growth, Belgium is one of the few nations in our global survey to place regulation and trade barriers at the top of its list. This issue makes up 20% of middle-market leaders’ responses (12% in the rest of the world) – echoing World Economic Forum data, which shows that tax regulation and restrictive labor regulation are two of the top three most problematic factors for doing business3 in the country. Regulation is also the second most important driver of innovation for Belgian respondents – suggesting that the middle market is innovating to navigate regulatory risk.

Wat externe risico’s voor groei betreft, is België een van de weinige landen in ons wereldwijd onderzoek waar regelgeving en handelsbarrières bovenaan de lijst komen te staan. Dit antwoord noteerden we bij 20% van de middelgrote ondernemingen (12% in de rest van de wereld). Het sluit aan bij de gegevens van het Wereld Economisch Forum, waaruit blijkt dat fiscale regelgeving en strikte arbeidsregelgeving twee van de drie moeilijkste belemmeringen vormen om zaken te doen3 in België. Regelgeving is eveneens de tweede belangrijkste stimulans van innovatie voor Belgische respondenten. Dat doet vermoeden dat de middelgrote ondernemingen innoveren om het risico inzake regelgeving te beheersen.

En termes de risques externes sur la croissance, la Belgique est l’un des rares pays dans notre enquête mondiale à placer la réglementation et les barrières commerciales en haut de sa liste. Ce thème représente en effet 20 % des réponses des dirigeants du mid-market (12 % dans le reste du monde), faisant ainsi écho aux données du Forum économique mondial qui démontrent que la réglementation fiscale et une réglementation restrictive du travail sont deux des trois principaux facteurs problématiques de l’activité commerciale3 dans le pays. La réglementation représente également le deuxième moteur le plus important de l’innovation pour les participants belges, laissant entendre que le mid-market innove pour faire face au risque réglementaire.

Which of the following pose the greatest risk to your growth plans?

welke van de volgende risico’s vomt de grootste bedreiging voor uw groeiplannen?

Parmi les éléments suivants, lesquels représentent le plus grand risque pour vos plans de croissance ?

EY - Which of the following pose the greatest risk to your growth plans?

EY - welke van de volgende risico’s vomt de grootste bedreiging voor uw groeiplannen?

EY - Parmi les éléments suivants, lesquels représentent le plus grand risque pour vos plans de croissance ?

In its emphasis on trade barriers, Belgium, like much of Europe, is likely to have concerns about the impact of Brexit on its trading relationships with the UK. The country’s export-oriented economy means that “anything that limits or hampers international trade is seen as a threat,” says Olivier – reflecting the fact that exports accounted for 85% of Belgian GDP in 2016.4

Increasing competition, meanwhile, is ranked second as a risk to growth for the Belgian middle market (18% of responses), compared with the rest of the world where it is first. Ranked third for the Belgian middle market is commodity price volatility: this reflects Belgium’s lack of natural resources – and its consequent need to import fuel and raw materials from overseas.

Gezien het belang van handelsbarrières maakt België zich, net als de meeste landen van Europa, wellicht zorgen over de gevolgen van de Brexit voor zijn handelsrelaties met het Verenigd Koninkrijk. In een exportgerichte economie is het immers zo dat “alles wat internationale handel beperkt of belemmert gezien wordt als een bedreiging,” zegt Olivier, verwijzend naar het gegeven dat in 2016 de export goed was voor 85% van het Belgische bbp4.

Toenemende concurrentie is het tweede grootste risico voor groei voor Belgische middelgrote ondernemingen (18% van de antwoorden). In de rest van de wereld is dit risico nummer één. Op de derde plaats bij de Belgische middelgrote ondernemingen staat de prijsvolatiliteit van grondstoffen, wat het tekort aan natuurlijke hulpbronnen in België weerspiegelt. Het land moet daardoor brandstof en grondstoffen invoeren uit het buitenland.

En mettant l’accent sur les barrières commerciales, la Belgique, à l’instar d’une grande partie de l’Europe, peut nourrir quelques inquiétudes concernant l’impact du Brexit sur ses relations commerciales avec le Royaume-Uni. L’économie à visée exportatrice du pays signifie en effet que « tout ce qui limite ou gêne le commerce international est perçu comme une menace » déclare S. Olivier, illustrant ainsi le fait que les exportations représentaient pas moins de 85 % du PIB belge en 2016.4

Entretemps, la concurrence croissante se hisse au deuxième rang en tant que risque avéré sur la croissance pour le mid-market belge (18 %), en comparaison avec le reste du monde où elle occupe la première place du podium. Au troisième rang pour le mid-market belge, on retrouve la volatilité du prix des matières premières qui reflète le manque de ressources naturelles de la Belgique et, par voie de conséquence, sa nécessité d’importer du carburant et des matières premières de l’étranger.


3“Belgium: Global Competitive Index 2016-17 edition,” World Economic Forum website, http://reports.weforum.org/global-competitiveness-index/country-profiles/#economy=BEL, accessed 25 July 2017.

4“Exports of goods and services (% of GDP),” World Bank website, http://data.worldbank.org/indicator/NE.EXP.GNFS.ZS, accessed 25 July 2017.

3“Belgium: Global Competitive Index 2016-17 edition,” website Wereld Economisch Forum, http://reports.weforum.org/global-competitiveness-index/country-profiles/#economy=BEL, van 25 juli 2017.

4“Exports of goods and services (% of GDP),” website Wereldbank, http://data.worldbank.org/indicator/NE.EXP.GNFS.ZS, van 25 juli 2017.

3« Belgium: Global Competitive Index 2016-17 edition,” Site internet du Forum économique mondial, http://reports.weforum.org/global-competitiveness-index/country-profiles/#economy=BEL, accès le 25 juillet 2017.

4« Exports of goods and services (% of GDP) », Site internet de la Banque mondiale, http://data.worldbank.org/indicator/NE.EXP.GNFS.ZS, accès le 25 juillet 2017.

Technology challenges and enables

Technologie daagt uit en maakt mogelijk

Les défis et atouts de la technologie

In line with the rest of the world, the country’s middle-market leaders rank technology disruption as their number one internal growth challenge: although with 23% of responses the Belgian emphasis outweighs that of non-Belgian respondents (17%). But Belgian business leaders also see new technology as an enabler: it is one of the top three factors they say contribute to their growth strategy. And Belgium is well placed to put this into practice: it ranks 15th of 138 countries on ”technological readiness,” according to the World Economic Forum.5

As early adopters of IT, Belgian middle-market businesses are more likely than the rest of the world to have adopted robotic process automation (RPA). Nine percent are already using RPA, compared to 6% globally; with another 23% saying they plan to do so in the next decade. And, contrary to dystopian predictions about huge RPA-related job cuts, most Belgian respondents think that headcount reductions will be less than 10%. In line with its trailblazing of RPA, technology is ranked as one of the top three factors contributing to productivity among respondents in Belgium.

Zoals elders in de wereld noemen de Belgische middelgrote ondernemingen de technologische disruptie als hun grootste interne groeirisico: met 23% van de antwoorden vormt dit voor hen zelfs een groter probleem dan voor niet-Belgische respondenten (17%). De Belgische bedrijfsleiders erkennen echter ook dat nieuwe technologie kansen biedt: het is een van de drie belangrijkste factoren die hun groeistrategie ondersteunen. Bovendien is België op dit vlak goed geplaatst: het land staat op de 15e plaats van in totaal 138 landen voor ”technologische gereedheid” volgens het Wereld Economisch Forum.5

De Belgische middelgrote ondernemingen waren al snel met IT bezig, en hebben wellicht ook sneller dan de rest van de wereld Robotic Process Automation (RPA of procesautomatisering via robots) ingevoerd. Al 9% van hen gebruikt RPA, in vergelijking met 6% wereldwijd; en nog eens 23% zegt dat zij gelijkaardige plannen hebben voor het volgende decennium. Ondanks het doembeeld van grootschalige ontslagen door RPA, denken de meeste Belgische respondenten dat de inkrimping van het personeel onder de 10% zal blijven. Als pioniers in RPA noemen de Belgische respondenten technologie uiteraard in hun top drie van factoren die bijdragen tot productiviteit.

Comme dans le reste du monde, les dirigeants des entreprises du mid-market national érigent la disruption technologique en tant que défi principal pour leur croissance interne, bien que l’ampleur de la préoccupation des participants belges (23 %) dépasse celle des non belges (17 %). Mais les dirigeants d’entreprise belges perçoivent également la nouvelle technologie comme un atout : elle constitue en effet l’un des trois principaux facteurs qui, selon eux, contribuent à leur stratégie de croissance. Et la Belgique est bien placée pour mettre cela en pratique : selon le Forum économique mondial, elle se classe au 15ème rang (sur 138 pays) des pays « les plus matures au niveau technologique ».5

En tant que pionnières dans l’utilisation de l’informatique, les entreprises du mid-market belge sont plus enclines que le reste du monde à adopter l’automatisation du processus robotique (APR). Elles sont 9 % à déjà utiliser l’APR contre 6 % au niveau mondial, et 23 % d’entre elles prévoient de le faire au cours de la prochaine décennie. Contrairement aux prédictions cauchemardesques sur les innombrables réductions d’emplois liées à l’APR, la plupart des participants belges estiment que les réductions d’effectifs seront inférieures à 10 %. En phase avec son rôle d’avant-garde dans le domaine de l’APR, la technologie est classée comme l’un des trois principaux facteurs contribuant à la productivité parmi les participants en Belgique.


5The Global Competitiveness Report 2016-17, World Economic Forum 2016.

5The Global Competitiveness Report 2016–17, Wereld Economisch Forum 2016.

5Le Rapport sur la compétitivité mondiale 2016-2017, Forum économique mondial 2016.

Seeking skilled talent

Op zoek naar geschoold talent

Rechercher des talents compétents

Belgium’s middle market recognizes that growth depends on attracting the right people. Alongside the rest of the world, it ranks talent with the right skills as the number one factor contributing to growth. However, it finds effective recruitment a major challenge, with lack of skilled talent cited as the second biggest obstacle to growth. One problem is the retention of talent, especially in a country with an aging population. “With Belgium being a small economy with fairly small companies,” says Olivier, “more than in other countries, an increasing percentage of talented young people go and work abroad to realize their ambitions or their development.”

When it comes to specific talent needs, Belgian middle-market leaders are looking especially for more people with specialist skills, similar to the rest of the world. But they also include increasing diversity in their top two talent requirements, unlike the rest of the world, which makes cultural fit its comparable priority. Olivier says it’s important to see skills and diversity together: “Belgian middle-market companies are looking for specialist skills – and they believe diversity may help.”

De middelgrote ondernemingen in België beseffen dat ze alleen kunnen groeien als ze de juiste medewerkers aantrekken. Net als in de rest van de wereld zijn talentvolle medewerkers met de juiste vaardigheden voor hen de belangrijkste succesfactor voor groei. Toch is doeltreffend rekruteren een grote uitdaging, want samen met het tekort aan geschoold talent is dit de tweede grootste rem op groei. Een probleem is ook de retentie van medewerkers, vooral in een land waar de bevolking steeds ouder wordt. “België is, meer nog dan andere landen, een kleine economie met vrij kleine bedrijven”, zegt Olivier. “Steeds meer getalenteerde jonge mensen gaan in het buitenland werken om daar hun ambities of verdere ontwikkeling te realiseren.”

Le mid-market en Belgique reconnaît que la croissance dépend de la capacité à attirer les bons collaborateurs. Comme le reste du monde, elle considère les talents dotés des compétences adéquates comme l’élément indispensable à une croissance réussie. Cependant, elle estime que l’efficacité du recrutement représente une difficulté majeure, l’absence de talents compétents étant citée comme le deuxième plus gros obstacle à la croissance. L’un des problèmes rencontrés est la fidélisation des talents, particulièrement dans un pays où la population est vieillissante. « La Belgique étant une petite économie avec des entreprises relativement petites », rappelle S. Olivier, « davantage que dans d’autres pays, un pourcentage accru de jeunes talents part et travaille à l’étranger afin de réaliser leurs ambitions ou leur projet de développement ».

When thinking about the talent needs of your organization, which of the following are a strategic priority for your company?

Wat de personeelsbehoeften van uw organisatie betreft, welke van de volgende heeft strategische prioriteit voor uw bedrijf?

Lorsque vous pensez aux besoins de votre organisation en termes de talents, parmi les propositions suivantes, quelles sont celles qui représentent une priorité stratégique pour votre entreprise ?

EY - When thinking about the talent needs of your organization, which of the following are a strategic priority for your company?

EY - Wat de personeelsbehoeften van uw organisatie betreft, welke van de volgende heeft strategische prioriteit voor uw bedrijf?

EY - Lorsque vous pensez aux besoins de votre organisation en termes de talents, parmi les propositions suivantes, quelles sont celles qui représentent une priorité stratégique pour votre entreprise ?

Reflecting their growth expectations, Belgian middle-market leaders have ambitious recruitment plans. More than one-quarter (27%) say recruiting full-time staff is their main focus this year, in line with the rest of the world. But Belgian respondents are also embracing the gig economy: 32% are mainly seeking contractors and freelancers over the next year, as opposed to 18% globally (and 22% of respondents across the border in the Netherlands). This reflects social change: Belgian middle-market leaders say shifts in working patterns are their second-ranked disruptive force (27%), as opposed to fourth (of four) in the rest of the world (19%) and the Netherlands (16%).

Meer bepaald zijn Belgische middelgrote ondernemingen, zoals elders ter wereld, op zoek naar extra medewerkers met gespecialiseerde vaardigheden. Ook de toenemende diversiteit staat echter in hun top twee van personeelsvereisten, in tegenstelling tot de rest van de wereld waar culturele aansluiting een vergelijkbare prioriteit krijgt. Volgens Olivier is het belangrijk om vaardigheden en diversiteit niet los van elkaar te zien: “Belgische middelgrote ondernemingen zoeken gespecialiseerde vaardigheden – en ze denken dat diversiteit hen daarbij kan helpen.”

Niet alleen de groeiverwachtingen van Belgische middelgrote ondernemingen zijn ambitieus, maar ook hun rekruteringsplannen. Meer dan een kwart (27%) zegt dat zij zich dit jaar vooral toeleggen op het aanwerven van voltijds personeel, en dat is ook zo in de rest van de wereld. De Belgische respondenten zijn echter ook voorstander van de tijdelijke contracten voor de zogenaamde ‘gig economy’: 32% van hen zoekt het komende jaar vooral aannemers en freelancers, tegenover 18% elders ter wereld (en 22% van de respondenten in buurland Nederland). Dit heeft te maken met sociale veranderingen: Belgische bedrijfsleiders zeggen dat gewijzigde werkpatronen als disruptieve ontwikkeling op de tweede plaats komen (27%), terwijl dit in de rest van de wereld (19%) en in Nederland (16%) de vierde plaats (van vier) inneemt.

Lorsqu’on évoque les besoins en talents spécifiques, les dirigeants du mid-market belge recherchent particulièrement plus de collaborateurs possédant des compétences spécialisées, à l’instar du reste du monde. Mais, contrairement au reste du monde, la diversité croissante figure également dans leurs deux principales exigences concernant les talents, ce qui fait de l’adaptation culturelle une priorité tout aussi importante. Selon S. Olivier, il importe de considérer les compétences et la diversité ensemble : « Les entreprises du mid-market belge recherchent des compétences spécialisées, et elles estiment que la diversité peut les y aider ».

Illustrant leurs attentes en termes de croissance, les dirigeants du mid-market belge établissent des plans de recrutement ambitieux. Plus d’un quart (27 %) déclare que le recrutement de personnel à temps plein est leur principale priorité cette année, s’alignant ainsi sur le reste du monde. Mais les participants belges sont également des adeptes de l’économie de la précarité : 32 % rechercheront essentiellement des sous-traitants et indépendants l’année prochaine contre 18 % au niveau mondial (et 22 % des participants situés de l’autre côté de la frontière avec les Pays-Bas). Ceci reflète un changement social : les dirigeants du mid-market belge déclarent que les changements des modèles de travail constituent leur deuxième facteur disruptif (27 %), alors qu’ils ne se classent qu’au quatrième rang (sur quatre) dans le reste du monde (19 %) et aux Pays-Bas (16 %).

Controlling costs and cash

Kosten en cash beheersen

Contrôler les coûts et les liquidités

As they seek growth, Belgium’s middle-market leaders are keeping a careful eye on the bottom line. Margin and profit improvement are their number one metric (28% of responses, compared to 22% in the rest of the world) suggesting a strong focus on cost control. That revenue growth is ranked just sixth suggests that this focus on the bottom line may reflect a difficulty in growing the top line. In this light, Belgian respondents rank supply chain efficiencies as their top contributor to improved productivity (29% of responses, compared to 24% in the rest of the world).

Cash in the bank is another major consideration for the Belgian middle market. Insufficient cash flow is seen as its third biggest challenge, behind only technology disruption and lack of skilled talent.

Op zoek naar groei verliezen Belgische bedrijfsleiders hun bottomline niet uit het oog. Ze volgen in de eerste plaats de verbetering van de marge en winst op (28% van de antwoorden, tegenover 22% in de rest van de wereld). Dat wijst erop dat zij sterk focussen op kostenbeheersing. Aangezien omzetgroei pas op de zesde plaats komt, zou deze focus op de bottomline kunnen wijzen op moeilijkheden om de omzet te verhogen. In dit verband zeggen Belgische respondenten dat zij vooral met een efficiëntere toeleveringsketen hun productiviteit kunnen verhogen (29% van de antwoorden, tegenover 24% in de rest van de wereld).

Daarnaast krijgt ook nog hun cashpositie bij de bank veel aandacht van de Belgische bedrijfsleiders. Een ontoereikende cashflow wordt beschouwd als de derde grootste bedreiging, na technologische disruptie en tekort aan geschoold talent.

Dans leur quête de croissance, les dirigeants du mid-market belge gardent un œil attentif sur leurs résultats nets. L’amélioration de la marge et des bénéfices représente leur indicateur numéro un (28 % des réponses contre 22 % dans le reste du monde), démontrant ainsi une forte priorité accordée au contrôle des coûts. Le fait que la croissance des recettes ne soit classée qu’au sixième rang indique que cette priorité donnée au résultat net serait le signe d’une difficulté à développer le chiffre d’affaires. Dans cette optique, les participants belges classent l’efficacité de la chaîne d’approvisionnement comme leur principal contributeur à l’amélioration de la productivité (29 % des réponses comparé à 24 % dans le reste du monde).

Les liquidités en banque sont un autre aspect majeur pour le mid-market belge. L’insuffisance du flux de trésorerie est perçue comme le troisième plus gros challenge, juste derrière la disruption technologique et le manque de talents qualifiés.

Focusing on the customer

Focus op de klant

Le client au cœur des priorités

As they seek innovation, Belgian middle-market companies are ahead of the rest of the world in their customer focus. In nearly one-quarter (24%) of responses, Belgian middle-market companies say they use customer data to drive innovation from the bottom up – compared to 17% in the rest of the world, and to 22% among respondents from young, high-growth companies.

Despite this willingness to draw on customer insights, they are less likely than non-Belgian respondents to fully embrace external collaboration: 77% agree that ”successful growth depends on the strength of a company’s wider network,” as opposed to 86% globally. That said, 41% of Belgian middle-market companies strongly agree with the statement as opposed to 30% in the rest of the world. “Relatively small companies are hardly ever able to dominate an industry, so being successful is dependent on the strategic alliances they form,” says Olivier.

In a world of constant change, meanwhile, leaders need to stay flexible – and plan continuously for the future. And when it comes to focusing on the future, the Belgian C-suite is ahead of the pack: 41% spend at least half their time thinking about strategy rather than day-to-day operations, compared to 30% in the rest of the world. “As the Belgian middle market faces demographic challenges and technological change, such a focus on the future is necessary to realize its ambitions for growth,” EY’s Olivier

In hun innovatie-inspanningen lopen Belgische middelgrote ondernemingen voor op de rest van de wereld wat klantgerichtheid betreft. Bijna een kwart (24%) van de Belgische middelgrote ondernemingen zegt dat zij klantengegevens gebruiken om innovatie van de bottom-up te stimuleren – in vergelijking met 17% in de rest van de wereld, en 22% van de respondenten uit snel groeiende bedrijven.

Hoewel ze bereid zijn om van hun klanten te leren, zijn ze toch minder geneigd dan niet-Belgische respondenten om volledig met externe partijen samen te werken: 77% beweert dat ”succesvol groeien afhangt van de sterkte van het ruimere netwerk van een bedrijf”, tegenover 86% wereldwijd. Toch gaat 41% van de Belgische middelgrote ondernemingen absoluut akkoord met de stelling, tegenover 30% in de rest van de wereld. “Relatief kleine bedrijven kunnen vrijwel zelden een sector domineren, dus is hun succes afhankelijk van de strategische allianties die ze aangaan”, zegt Olivier.

In een voortdurend veranderende wereld moeten bedrijfsleiders flexibel blijven – en continu plannen maken voor de toekomst. Betreffende de focus op de toekomst nemen de Belgische senior executives het voortouw: 41% houdt zich minstens de helft van de tijd bezig met strategie in plaats van met dagelijkse activiteiten, in vergelijking met 30% elders ter wereld. “Gezien de demografische uitdagingen en de technologische veranderingen is het noodzakelijk dat Belgische middelgrote ondernemingen zich zo sterk richten op de toekomst als zij hun groeiambities willen waarmaken”, voegt Olivier van EY eraan toe.

Dans leur quête d’innovation, les entreprises du mid-market belge sont en avance sur le reste du monde en matière d’orientation client. En effet, dans près d’un quart (24 %) des réponses, les entreprises du mid-market belge déclarent qu’elles utilisent les données des clients pour favoriser l’innovation « par le bas », comparé à 17 % dans le reste du monde et à 22 % parmi les participants issus de jeunes entreprises à forte croissance.

Malgré cette volonté marquée de tirer parti des informations obtenues sur leurs clients, elles sont moins enclines que les entreprises non belges interrogées à adopter pleinement le principe de la collaboration externe : 77 % conviennent « qu’une croissance fructueuse dépend de la puissance du réseau élargi d’une entreprise » contre 86 % au niveau mondial. Cela dit, 41 % des entreprises du mid-market belge sont fortement d’accord avec l’affirmation, contre 30 % dans le reste du monde. « Les entreprises relativement petites sont très rarement en mesure de dominer un secteur d’activité ; par conséquent, le succès dépend des alliances stratégiques qu’elles forment », déclare S. Olivier.

Dans un monde en constante évolution, les dirigeants se doivent de toujours rester flexibles et de planifier l’avenir de manière continue. Et lorsqu’il s’agit de se concentrer sur l’avenir, les cadres supérieurs belges se distinguent du lot : 41 % passent au moins la moitié de leur temps à réfléchir à la stratégie plutôt qu’à leurs opérations quotidiennes, contre 30 % dans le reste du monde. « Alors que le mid-market belge est confronté à des défis démographiques et au changement technologique, cette focalisation sur le futur est nécessaire pour réaliser ses ambitions de croissance », souligne S. Olivier.

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